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천식 Q&A

[진료과] 호흡기내과        [관련 신체기관] 기관지


천식이란 염증으로 예민해진 기관지가 수축하면서 쌕쌕 또는 가르랑거리는 숨소리와 함께 기침, 호흡곤란, 가슴 답답함 등의 증상이 나타나는 병이다. 이러한 천식 증상은 반복적, 발작적으로 발생하며 만성적인 경과를 갖게 된다. 기관지에 생기는 염증은 알레르기 반응으로 생기는 경우가 많으며, 증상이 없는 경우에도 기도 염증은 지속되기 때문에 꾸준히 관리하고 치료하는 것이 중요하다. 

 

Q. 천식을 의심하여 볼 수 있는 증상은 무엇인가요?

기침, 호흡 곤란, 쌕쌕거림(천명음)이 가장 대표적인 천식의 증상이며, 이러한 증상은 특히 밤이나 새벽 또는 찬바람을 쐬거나 운동 후에 나빠진다. 평소에는 아무런 증상이 없다가도 원인 알레르겐(집 먼지 진드기, 꽃가루, 곰팡이, 애완동물 털 등)이나 담배연기에 노출될 경우, 감기에 걸린 후, 갑작스런 스트레스를 받을 경우 발작적으로 천식 증상이 나타날 수 있다. 또한 알레르기 비염, 결막염, 아토피 피부염 등과 같은 다른 알레르기 질환을 함께 가지고 있는 경우가 흔하기 때문에 콧물, 재채기, 코 막힘, 가려움증이 동반되는 경우가 많다. 한편, 호흡곤란과 쌕쌕거림이 없더라도 기침 감기가 잘 낫지 않고 수 개월간 지속되는 경우에는 기침형 천식을 의심하여 볼 수 있다.


Q. 천식은 어떻게 진단되나요?

천식 의심 증상으로 병원에 방문한 환자들은 병력 청취와 동반 질환, 가족력 등에 대한 자세한 문진을 받게 된다. 또한 청진을 포함한 신체 진찰을 받게 되는데, 증상이 없을 때의 청진 소견은 정상인 경우가 많으며 정상이더라도 천식이 아니라고 할 수는 없다.

기본적인 검사로는 가슴 X선 촬영, 부비동 촬영, 폐기능 검사가 있다. 가슴 X선과 부비동 촬영은 폐렴, 결핵, 폐암, 폐기종 등의 감별진단 및 축농증, 후비루 등의 합병증을 확인하는데 도움이 된다. 좁아진 기관지로 숨을 쉴 경우 폐기능이 감소되며 기관지 확장제를 사용하면 폐기능이 정상화되는 것을 확인할 수 있다. 하지만 병원에 방문할 때 증상이 심하지 않거나 발작적인 증상이 있는 경우에는 일반 폐기능 검사가 정상으로 나타날 수 있다. 이러한 경우에는 특수한 약물을 이용하여 기관지 유발시험을 시행하면 정확하게 진단을 내릴 수가 있다. 천식으로 진단된 환자의 경우, 원인 알레르겐을 찾는 검사를 시행하게 되며 검사는 크게 피부시험과 혈액검사가 있다. 

 

Q. 천식은 어떻게 치료하나요?

천식은 고혈압, 당뇨와 같이 만성적인 질병이므로 완치되기는 어렵지만 적절한 치료와 관리로 정상적인 생활이 가능하며 꾸준한 관리가 매우 중요합니다. 천식 치료는 환경(회피)치료, 약물 치료, 면역 치료로 이루어집니다. 원인 알레르겐이 밝혀진 경우에는 환경 관리를 통해 자극 인자에 대한 노출을 줄이는 것이 중요합니다. 천식 약제는 복용, 흡입, 주사제 등 다양한 형태의 약물들이 있으나 적은 양으로도 빠르게 효과를 나타내며, 전신 부작용이 거의 없는 흡입 약물의 사용이 가장 추천됩니다. 또한, 천식은 기관지에 염증이 생기는 병이기 때문에 염증을 치료하는 조절약물(항염증제)을 규칙적으로 사용하는 것이 가장 핵심적이라고 할 수 있습니다. 간혹, 증상이 있을 때 기관지 확장제만 사용하면서 지내는 경우가 있는데, 이는 오히려 천식을 악화시키며 점진적인 폐기능의 감소를 일으킬 수 있습니다. 천식이 잘 조절되는 경우에는 의사에 판단에 따라 약물을 점차 낮출 수 있으므로 규칙적으로 의사를 방문하는 것이 좋습니다. 최근에는 알레르기에 대한 근본적인 치료로서 면역 치료에 대한 관심이 많아지고 있으며, 천식에서도 좋은 효과를 기대하여 볼 수 있습니다.

 

< 천식에 대한 편견 및 오해>

Q. 천식은 증상이 있을 때만 치료하면 된다?

천식은 기관지 생긴 염증으로 인한 질병이다. 따라서 증상이 없더라도 기도 염증은 지속되는 경우가 많으며 이를 장기간 방치하는 경우에는 기도 개형(기관지의 변형)이 나타나 결국 약물치료로도 증상이 호전되지 않게 될 수 있다. 따라서 주치의와 상의하여 환자의 상태를 정확하게 파악한 후, 지속적으로 관리하는 것이 필요하다.   


Q. 스테로이드는 무조건 안된다?

기관지 염증의 치료제로 가장 효과가 좋은 약물은 스테로이드이다. 간혹 스테로이드에 대한 우려 때문에 천식 치료를 기피하는 경우가 있다. 하지만 천식 치료에 사용되는 스테로이드는 경구 약물이 아닌 흡입용 약물이며 장기간 사용하여도 전신 부작용이 극히 드물고 안전하다. 


Q. 임산부나 수유 중에는 천식약을 끊는 게 좋다?

간혹 임신을 준비 중이거나 임신, 수유 중에 천식 약물을 중단하는 경우가 있다. 하지만 치료를 하지 않아 천식이 악화되어 저산소증이 발생하면 오히려 태아에게 해롭다. 대부분의 천식 약물은 임신, 수유 시에도 안전하며 의사에 처방에 따라 사용하면 문제가 없다.